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SAN PEDRO, Calif. – L’opéra confère une stature à ses personnages. (Même à ses méchants.) Il élargit leur portée; cela les ennoblit.

Cela peut poser problème lorsque l’art se tourne vers l’histoire récente et ses figures controversées. C’était la principale objection au personnage principal de «Nixon en Chine» de John Adams et aux terroristes palestiniens décrits dans «La mort de Klinghoffer»: le genre de prime d’immortalité était étendu à ceux qui ne le méritaient pas.

Eh bien, personne ne pourrait dire que le quintet des protagonistes de «The Central Park Five», un nouvel opéra inspiré du jazz par Anthony Davis et Richard Wesley créé samedi au Warner Grand Theatre de Long Beach Opera, ne le méritez pas. Ce sont des garçons – puis des hommes – qui ont gagné leur noblesse, leur place sur la scène de l'opéra.

(Cet été, l'opéra se débat avec la race.)

Leur parcours déchirant, vieux de 30 ans, est connu depuis longtemps. Ce mois-ci, la mini-série de Netflix d’Ava DuVernay intitulée «Quand ils nous voient» est un traitement d’une intensité presque insoutenable.

Quand une femme blanche a été violée et brutalement battue à Central Park en 1989, cinq noir Des adolescents ont été accusés et déclarés coupables du crime sur la base d'aveux avérés par la suite. Ce n’est qu’en 2002, quand un autre homme a avoué et que des preuves génétiques l’ont étayée, que les jugements prononcés à l’encontre des cinq personnes ont été annulés; En 2014, la ville de New York a versé 41 millions de dollars pour régler une action en justice intentée par eux.

C'est un conte qui ne vieillit malheureusement jamais, et il a une résonance nouvelle dans l'ère de Black Lives Matter et une attention renouvelée aux questions de conduite répréhensible de la part de la police, de condamnations injustifiées et d'incarcération de masse. Qui plus est, l’un de ses personnages principaux cruciaux a de nouveau fait la une des journaux, pour le moins qu'on puisse dire: Donald Trump, qui a mené une attaque contre les Cinq de Central Park alors qu’ils étaient accusés et a insisté sur leur culpabilité lors de la campagne présidentielle de 2016.

Ce n’est donc pas un hasard si cette histoire est racontée par des artistes aujourd’hui. Quoi est une coïncidence est que «The Central Park Five», avec une partition de M. Davis et un livret de M. Wesley, ouvre ses portes dans le mois de «When Ils See Us».

Mais ce n’est pas la première fois que les opéras de M. Davis, compositeur et interprète de jazz réputé, sont à l’avant-garde d’une culture plus populaire. Le sien "X: La vie et l’époque de Malcolm X" prévoyait le film biographique de Spike Lee. "Amistad" a ouvert ses portes quelques jours avant le film du même nom de Steven Spielberg en 1997. Ces œuvres avaient un sens, en particulier le bouleversant «X», de l'opéra nouvellement utilisé pour donner une résonance – au sens propre et au sens figuré – à des événements de la vie réelle.

Alors que l’opéra ne peut rivaliser avec l’écran de vraisemblance, il peut fournir «l’occasion d’explorer l’impact émotionnel au-delà des faits», comme l’a écrit Andreas Mitisek, directeur général et artistique de Long Beach Opera dans un communiqué de presse. pour “The Central Park Five. »La forme artistique peut être particulièrement saisissante quand elle dévoile ces subtilités dans des histoires que nous appelons principalement des reportages en noir et blanc – quand elle imagine les rêveries privées de Malcolm X ou de Richard Nixon et les met en musique.

C’est ce que M. Davis, parmi d’autres, a montré que l’opéra peut faire. Mais "The Central Park Five" ne le fait pas ou ne le fait pas toujours. Franche et passionnée, elle met en lumière l'injustice écrasante de la situation, mais n'apporte que peu de nuance émotionnelle.

Une partie du problème réside dans son traitement du groupe de titres: l’opéra a un choeur grec comme un personnage principal difficile à manier. Chantant en grande partie à l'unisson ou en contrepoint, les cinq musiciens (interprétés par Derrell Acon, Cédric Berry, Orson Van Gay, Nathan Granner et Bernard Holcomb) n'ont jamais la chance de s'épanouir, que ce soit en musique ou en paroles.

Et l’évocation de leur vie commune en tant qu’amis à Harlem est trop faible pour nous faire vraiment rater après que tout se passe mal. La production simple et fade de M. Mitisek – cadres de porte mobiles et titres de tabloïd projetés – n’aide pas.

S'ouvrant sur un accord saturé et gratté qui se fendille de l'inquiétude, la partition, dirigée par Leslie Dunner, est très intéressante dans de brefs interludes instrumentaux. Les scènes sont généralement peintes de jazz urbain, rythmé, punchy, style big band, renforcé avec des cordes, sous des lignes vocales déclamatoires. (Contrairement à certains opéras contemporains, le texte est livré avec une clarté cohérente.) Mais dans les passages instrumentaux entre ces scènes, la chair musicale fondue pour révéler des nuances d'instrumentation dispersées et une brume électronique – un paysage sonore effleurant et bourdonnant qui évoque rapidement l'angoisse de l'histoire.

Comme dans les précédents opéras de M. Davis, les solos sont les faits saillants: la mère de l’une des cinq (la mezzo-soprano Lindsay Patterson) s’épanouit dans une chanson de flamme mouillée et triste. Mais même ici, quand la musique est si séduisante, il y a peu de personnalité ou d’inattendu.

Une avocate de district (la mezzo Jessica Mamey), dont le nom n’est pas connu, voulait clairement suggérer à la procureure Linda Fairstein, n’est pas aussi monstrueuse qu’elle pourrait l’être (ou comme le personnage de Mme Fairstein est dans «Quand ils nous voient»). Mais ni compositeur ni librettiste ne développe réellement son personnage. Un personnage plus polyvalent est un personnage masculin polyvalent appelé le Masque (le baryton Zeffin Quinn Hollis), qui prend la forme d'un journaliste fanatique («Harlem», chante-t-il, «un fantasme noir et beige qui m'attire et me repousse tous les même ») à un touriste à un policier.

Et, chanté par un haut ténor, le stéréotype de l'arrogance à l'opéra, M. Trump (Thomas Segen) est dépeint comme une acre dure. Son rôle dans l'histoire a été élargi au-delà des archives historiques, au point qu'il est perçu comme une sorte de Svengali pour la police et les procureurs travaillant sur l'affaire. Le deuxième acte commence avec lui assis sur une toilette en or, un moment qui est destiné à un soulagement satirique, mais se termine comme une surchauffe.

Nous ne pourrons sûrement jamais avoir assez de souvenirs de l'injustice faite à ces cinq jeunes hommes. Mais le travail direct de M. Davis et de M. Wesley ne montre pas la profondeur et le sentiment exacerbé que l’opéra pourrait ajouter à ce que nous savons déjà.

Le Central Park Five

Jusqu'au 23 juin au Warner Grand Theatre, à San Pedro, en Californie .; longbeachopera.org.

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